Ennakko: Arpa toi tutun vastuksen Suomen Cupin neljännesvälierään 

Amiksen kovia kokenut tekonurmi pääsee toimimaan näyttämönä neljännesvälieriin asti edenneelle Suomen Cupille lauantaina 13.3. Lilanvärinen kotijoukkue isännöi Ykkösen tuoretta sarjanousijaa, Pihlajamäen PK-35:a. 

PEPO lähti neljännesvälierien arvontaan altavastaajana kaikkiin muihin joukkueisiin nähden, sillä vain syksyllä Kakkosen Cupin loppuottelussa kohdattava SJK Akatemia oli vielä Cup-pokaalia jahtaavista seuroista lilojen kanssa samalla sarjatasolla pelaava joukkue. Näin ei enää ole, sillä tuleva Kakkosen Cupin finaalivastustaja sai jo lauantaina 6.3. kokea putoamisen Cupista isoveli-SJK:n toimesta. Täten enää vain PEPO edustaa ainoana jäljellä olevana joukkueena kolmanneksi korkeimman sarjatason jalkapallo-osaamista Suomen Cupissa.

Suomen Cupia ei enää viime vuosien muodonmuutosten jälkeen voi täysin entisenlaisena kilpailuna pitää. Karrikoiden voidaan kuitenkin sanoa, että nyt lilat ovat edenneet historiallisen lähelle cup-palkinnon nostamista. Vuonna 2002 Kolmosessa pelannut PEPO eteni Cupissa aina 32 parhaan joukkoon. Tällöin noutaja tuli menestysvuosiaan pelanneen Valkeakosken FC Hakan muodossa. Nyt SJK Akatemian pudottua leikistä on joukkueita Cupin vuoden 2021 painoksessa jäljellä enää 12 kappaletta. Cupissa mukana olevista joukkueista HJK, KuPS ja FC Inter etenivät suoraan puolivälieriin. Mikäli PK-35 kaatuu lauantaina, saa PEPO puolivälierässä vastaansa otteluparin VPS FC Honka voittajan. PEPOn tähänastisen cup-taipaleen yhteenvetoa pääset tarkastelemaan täältä.

Seuraavaksi Suomen Cupin vastustajaksi arvottu PK-35 tekee paluutaan kohti ylempien sarjatasojen parrasvaloja. Nämä lamput ovat “Pallokerhon” osalta vuoron perään sekä syttyneet että sammuneet viimeisten vuosikymmenten aikana. Seuran kohdalla muistetaan hyvin vuosituhannen taitteen aikoihin tapahtunut nimenvaihdos FC Jokereiksi. Viimeisin merkkipaalu – tai ehkä paremminkin häpeäpaalu – on konkurssiin päättynyt Veikkausliiga-kausi 2016, joka muistetaan rahahanojen kuivumisen lisäksi Shefki Kuqin härkäpäisistä valmennusmetodeista ja pelillisestä sekoilusta kentän puolella. Seura on kuitenkin tehnyt ryhtiliikkeen ja takana on kaksi perättäistä sarjanousuun päättynyttä kautta.

Lauantain neljännesvälierän joukkueet ovat tuttuja toisilleen kauden 2020 Kakkosen A-lohkosta. Vain kahdesti koko kauden aikana hävinnyt punamusta pihlajamäkeläisjoukkue kohdattiin kauden aikana vain kerran. Kyseinen ottelu pelattiin toisella puolella Lappeenrantaa sijaitsevalla Sammonlahden tekonurmella. Lokakuinen 1-1 tasapeli varmisti sen, etteivät lilat pystyneet enää tavoittamaan PK-35:n viiden pisteen etumatkaa sarjataulukossa. A-lohkon toinen sija jäi täten Sammonlahteen, kun taas vuoden 2021 Ykkösen sarjapaikka lähti vierailijoiden matkaan Pihlajamäkeen. 

Lokakuisen sarjanousun varmistaneen ottelun jälkeen PK-35 on vahvistunut merkittävästi tulevaa Ykkösen kautta varten. Ennestään tanakkaa keskuspuolustusta täydentämään houkuteltiin Gnistanista ex-HIFK toppari Pauli Kuusijärvi. HIFK:istä sarjatasoa alemmas vaihtoi talven aikana laitapuolustaja Matias Hänninen. Nämä pelaajat pääsevät osin ennestään tuttuun pukukoppiin, sillä joukkueen riveissä pelasivat viime kaudella aiemmin Veikkausliigassa HIFK:a edustaneet ja vielä 2020 ajan valmennuksen apuna toiminut Esa Terävä, juuri uuden jatkosopimuksen kynäillyt kokenut Otto-Pekka Jurvainen sekä ulkomaillakin jalkapalloa pelaamassa käväissyt hyökkääjä Ville Salmikivi. Muita hankintoja Hännisen lisäksi ovat mm. 10 maalia MiPKille viime kaudella Kakkosen A-lohkossa tehnyt Gerald Ben sekä AC Oulusta tuttuun ympäristöön palannut, PK-35 legenda Rami Rantasen poika Daniel Rantanen. Joukkueessa jatkaa sekä kauden 2020 Kakkosen vuoden pelaajaksi että Kakkosen parhaaksi hyökkääjäksi valittu Jonathan Muzinga (viime kauden 11 ottelussa yhtä monta maalia). PEPO-faneille tuttu nimi on varmasti myös Miko Mäkirinne, joka käväisi lilapaidassa kahdeksan ottelun pituisella visiitillä kesällä 2016.

Täksi kaudeksi päävalmentajavastuun Jarkko Siikavalta perineen Kim Raimin opit ovat purreet kokeneeseen joukkueeseen erinomaisesti. PK-35 voitti kahdessa ensimmäisessä Suomen Cupin alkulohkonsa ottelussa niin MuSa:n (voitto kotona numeroin 2-1) sekä Ekenäs IF:n (0-1). Jatkopaikka varmistui 20.2. Turussa pelatussa 2-2 tasapelissä viime kaudella Veikkausliigasta pudonnutta TPS:a vastaan. PEPO-peliin joukkue valmistautui vielä lauantaina 6.3. kohdatessaan kenraaliharjoituksessaan Veikkausliigan FC Hongan. Jo tämän pelin lopputulos 1-1 kertoo selväsanaisesti sen, että PEPO saa vastaansa kauden kovimman haasteensa tähän mennessä. Leveästä ja laadukkaasta materiaalista viestii muun muassa se, että näissä neljässä ottelussa vastuu maalinteosta on jakautunut tasaisesti usealle pelaajalle. Ainoa kahden maalin tekijä on Daniel Rantanen. Jobinpostia viime lauantain harjoitusottelusta tuli punamustille Jonathan Muzingan loukkaantumisen merkeissä. Vielä ei ole varmuutta siitä, nähdäänkö viime kauden tehopelaajaa viilettämässä Amiksen tekonurmella.

PEPOn päävalmentaja Janne Muhli ei kumartele tuttua vastustajaa turhaan, mutta myöntää pihlajamäkeläisten vahvistuneen viime kaudesta. “Lauantaina on edessä iso haaste, kovin tähän mennessä”, toteaa Muhli. Jatkopaikan päävalmentaja näkee irtoavan tutuilla keinoilla: “Meidän täytyy onnistua tosi hyvin, niin yksilö- sekä etenkin joukkuetasolla. Viime kauden kohtaaminen ja edelliset pelit antavat ison voimavaran tähän yksittäiseen peliin. Meillä on mahdollisuus mihin tahansa.” 

Harjoitukset alkoivat lyhyeltä tuntuneen huiliviikon jälkeen taas maanantaina 8.3. Harjoituksissa nähtiin myös uusi pelaaja, sillä helmikuun alussa sopimuksen PEPOn kanssa solminut Zachary Sukunda liittyi joukkueen harjoitusvahvuuteen. Kentän laitakaistoilla viihtyvä Zach saatetaankin nähdä liladebyytissään jo lauantaina! Toinen uusi PEPO-hankinta Leon Augusto ei ole edustuskelpoinen Suomen Cupissa, sillä hän edusti kolmessa Cupin ottelussa kokkolalaista KPV:ta.

Lauantaina kello 14:30 alkavaan otteluun ei valitettavasti edelleenkään oteta yleisöä. Ottelun jännittäminen onnistuu kuitenkin Ruutu+-palvelun kautta, tämän linkin takaa.